Viva Las Vegas - geschiedenis van de gokhoofdstad

Viva Las Vegas - geschiedenis van de gokhoofdstad

Dit artikel is een herpublicatie van een artikel dat eerder verscheen in PokerNews Magazine.


“Bright light city gonna set my soul, gonna set my soul on fire! Got a whole lot of money that's ready to burn, so get those stakes up higher”. Dat zong Elvis Presley in 1964 over Las Vegas. 25 jaar daarvoor was er nog geen casino te bekennen, 85 jaar geleden was er nog geen eens een spoorlijn naar Vegas. In korte tijd is Vegas uitgegroeid tot dé gokstad van de wereld. “Viva Las Vegas!”

Las Vegas is niet meer de grootste gokstad ter wereld. Die titel hebben ze inmiddels moeten overdragen aan Macau, maar de titel “Entertainment Capitol of the World” dragen ze nog steeds met trots. Tegenwoordig kan je 24 uur per dag gokken in de meest schitterende casino’s en uitgaan in de meest exclusieve clubs. 100 jaar geleden was Las Vegas niet meer dan een waterrijk gebied in de verder droge Mojave woestijn.

In 1929 is het Antonio Armijo die een expeditiegroep van zestig man langs de Viejo Camino Español (de Oude Spaanse Weg) - een handelsroute tussen het huidige Santa Fé in Nieuw-Mexico en Los Angeles - leidt. Terwijl het basiskamp op ongeveer 160 kilometer van het huidige Las Vegas wordt opgezet, gaat een groep verkenners op zoek naar water. De ervaren Mexicaanse verkenner Rafael Rivera verlaat deze groep en trekt de verlaten woestijn in. Binnen twee weken zou hij Las Vegas Springs ontdekken, een vallei in de Mojave woestijn die tot op dat moment verscholen voor de buitenwereld was gebleven. De Spanjaarden noemden het gebied “Vegas” (weilanden), wat later Las Vegas wordt.

Viva Las Vegas - geschiedenis van de gokhoofdstad 101

Veertien jaar na de ontdekking van Rafael Rivera is het John C. Fremont die een expeditie leidt en op 13 mei 1844 een basiskamp opzet in het Vegas gebied, op dat moment nog onderdeel van Mexico. Fremont voerde voor het United States Army Corps of Engineers een groep van geleerden en verkenners aan en zette de basis voor de Amerikaanse annexatie van Vegas. Fremont’s naam vind je vandaag de dag nog terug in het oude gedeelte van Las Vegas, waar de belangrijkste straat naar hem vernoemd is: Fremont Street.

Zelfs met de annexatie stelt Las Vegas nog niet veel voor. Het is een rustplaats op een belangrijke handelsroute maar de groepen slaan kamp op en er zijn nog geen vaste voorzieningen. De Mormonen bouwen in 1855 de eerste vaste structuur, een klein fort om de postroute tussen Salt Lake City en Los Angeles te beschermen. Met deze eerste vaste structuur blijven er soldaten en reizigers hangen in het gebied en wordt het meer en meer een nederzetting.

In 1904 wordt de eerste rails aangelegd voor een treinverbinding die de nieuwe plaats verbindt met San Pedro, Los Angeles en Salt Lake en in 1905 wordt Las Vegas officieel erkend als plaats in Nevada. Met de veiling van 1.200 kavels in een dag was Las Vegas opportuun begonnen aan haar groei. Saloon’s worden geopend en kleine hotelletjes duiken overal op.

Openbaar gokken is er dan nog niet bij, in 1910 wordt zelfs een zeer strikte anti-gok wet ingevoerd. De kranten koppen nog dat het over is met het gokken in Las Vegas maar die periode zou niet lang duren. Het gokken verplaatst zich naar het ondergrondse circuit met clubs die slechts toegankelijk zijn als je het wachtwoord weet of de speciale manier van kloppen onder de knie hebt. In 1931 komt er een einde aan dit grijze circuit als Phil Tobin een wet indient voor de legalisering van het gokken. Tobin, zelf een veefokker die nooit gokte, zocht naar een inkomstenbron voor de publieke scholen en zag in de belasting op gokinkomsten de ideale oplossing.

De legalisering van het gokken viel samen met de constructie van de Hoover Dam. Op het toppunt van het project voorzag de bouw van de immense dam in werk voor 5.128 mensen. Het jonge Las Vegas waar werk te vinden was en legaal gegokt kon worden groeide in korte tijd uit van een klein treinstation stadje tot een economisch onafhankelijke en sterk groeiende stad. El Rancho Vegas Hotel-Casino is het klinkende voorbeeld van de voorspoedige ontwikkeling waarin de stad zich bevond. Waar tot op dat moment er gegokt werd in kleine saloons en bescheiden casino’s was het eerste echte casino nu gebouwd op het tegenwoordig braakliggende terrein tegenover de Sahara.

Viva Las Vegas - geschiedenis van de gokhoofdstad 102

De Tweede Wereld Oorlog zorgde voor een rem op de extreme groei van de stad maar zorgde tegelijkertijd toen de oorlog was afgelopen voor een sterke groei in het inwonersaantal. Vlakbij Las Vegas was de militaire luchtmacht basis Nellis Air Force Base gevestigd waar veel piloten na de oorlog naar terug kwamen om in de buurt te wonen.

Het succes van El Rancho zorgde voor de eerste buildingboom in Las Vegas met casino’s als Club Bingo, Thunderbird en Last Frontier die zich vestigen in de buurt van de pionier. Die casino’s kenden allemaal een saloon thema als inrichting maar het Flamingo casino van Benjamin ‘Bugsy’ Siegel die gebouwd was in 1946 naar goed voorbeeld van de resorts in Miami brak met die traditie. Deze manier van inrichten, met tapijt op de vloer en veel ingangen, zou model staan voor veel van de latere grote resorts in Las Vegas. Bugsy Siegel, samen met Mayer Lansky runden voor de New Yorkse maffia de gokpraktijken in Las Vegas. De constructie van de Flamingo was een financiële ramp en de kosten vielen veel hoger uit dan gepland. De maffia had het vermoeden dat ‘Bugsy’, zelf een fervent pokerspeler, geld achter hield op een Zwitserse bankrekening. Nadat het hotel na zijn opening nog steeds geen winst wist te maken werd besloten ‘Bugsy’ Siegel te elimineren. Met zijn dood werd de invloed van de maffia in Las Vegas alleen maar groter en verschoven de belangen van de New Yorkse maffia naar de maffia van Chicago. Onder leiding van maffialeden Gus Greenbaum en Moe Sedway werd de invloed groter en groter tot op het punt dat praktisch de gehele stad gecontroleerd werd door de maffia.

Met de komst van Howard Hughes werd de invloed van de maffia minder en minder eind jaren ’60. Hughes investeerde in diverse bedrijfstakken in Las Vegas en wilde niets te maken hebben met de maffia. Hughes kocht radiostations, televisiestations, casino’s en hotels en stond aan de basis van een volwassener Las Vegas. ,,I like to think of Las Vegas in terms of a well-dressed man in a dinner jacket and a beautifully jeweled and furred female getting out of an expensive car" zei Hughes om zijn droom te visualiseren.

Met de professionalisering van Las Vegas werd de invloed van de staat ook weer groter in Las Vegas en moesten diverse grondbeginselen die de stad zo groot gemaakt hadden worden terug gedraaid. Het woord ‘geen’ was een handelskenmerk van Las Vegas; geen entreegeld, geen minimum leeftijd, geen snelheidsbeperking, geen productbelasting, geen wachttijd voor huwelijken, geen inkomstenbelasting en geen gok regulatie. De meeste ‘geens’ zijn inmiddels verleden tijd; belastingen moeten betaald worden, je moet je houden aan de maximale snelheid en je moet 21 jaar zijn om een casino binnen te komen. Gokken kan je er nog steeds en ook trouwen zodra je dat wilt kan nog steeds gelukkig in Las Vegas.

De ontwikkeling van Las Vegas concentreerde zich voornamelijk in het gebied wat nu bekend staat als down-town Las Vegas. Entrepeneur Steve Wynn zet met zijn ‘The Mirage’ in 1989 echter de trent om het zuidelijke gedeelte van ‘The Strip’ de focus te geven. Andere casino’s volgen al snel en markeren het aanzicht van Las Vegas voor de hedendaagse toerist. Vandaag de dag kan je terecht in één van de meer dan dertig mega casino-resorts, genieten van meer dan 50 verschillende shows en dineren in één van de ruim twee duizend restaurants. Las Vegas is 365 dagen per jaar en 24 uur per dag bezig om zichzelf opnieuw uit te vinden en is nog lang niet klaar. Met het nieuwste project City Center lijkt Las Vegas zichzelf weer te overtreffen maar de bouw verloopt alles behalve voorspoedig.


Viva Las Vegas - geschiedenis van de gokhoofdstad 103

Howard Hughes en Las Vegas

Op 24 november 1966 (Thanksgiving Day) komt biljardair Howard Hughes aan in Las Vegas per trein en neemt hij zijn intrede in het Desert Inn Hotel & Casino. Omdat hij zijn kamer niet wil verlaten en verdere conflicten wil voorkomen koopt hij begin 1967 het hotel op.

In de loop der jaren investeert Hughes miljoenen in Las Vegas en wordt hij onder andere de eigenaar van Castaways, New Frontier, The Landmark Hotel and Casino en de Sands. Ook het kleine Silver Slipper casino kocht hij in zijn beginjaren enkel en alleen om het bekende zilveren bord te kunnen verplaatsen. Dat neon-bord hield hem ‘s nachts wakker en irriteerde hem volgens zijn woordvoerders.

Hughes kenmerkte zich door zijn extravagante levensstijl in Las Vegas. Op een dag geeft hij zijn personeel opdracht een bepaalde smaak ijs aan te schaffen omdat hij daar zo weg van is. De fabrikant Baskin-Robbins’ heeft echter zojuist de smaak ‘Banana Ripple’ ijs uit productie gehaald en kan de productie enkel weer opstarten als er 750 liter van wordt besteld. Die bestelling wordt geplaatst maar als de bakken met ijs worden afgeleverd enkele dagen later blijkt Hughes zijn smaak verandert en wil hij nog enkel Chocolate Marshmallow ijs. De Desert Inn heeft een jaar lang gratis Banana Ripple ijs weggegeven aan haar klanten.



Viva Las Vegas - geschiedenis van de gokhoofdstad 104

Dit artikel is een herpublicatie van een artikel dat eerder verscheen in PokerNews Magazine. Neem een abonnement voor slechts €1,50 per nummer door PokerNews AAN te sms'en naar het nummer 1008 voor Nederland of 3355 voor België. Lees alles over PokerNews Magazine op pnmagazine.nl.

Iedere week lees je hier, op de frontpage van PokerNews.nl, een artikel uit een reeds verschenen magazine dat nog nooit eerder op de site verscheen. In het aankomende magazine een uitgebreid artikel over Steve Wynn, nog een man die belangrijk is geweest voor Las Vegas.

Comments

  • Nalsa Nalsa

    Van 1929 naar 1844 is 14 jaar later :S

    Maar wel weer eens leuk om te lezen!

Lees 1 reactie(s) op dit artikel

Wat denk jij?
Registreer je om een reactie achter te laten of login met facebook

LEES MEER

Andere Artikelen