Het beste van PokerNews Magazine: The Rise and Fall of Full Tilt Poker

Het beste van PokerNews Magazine: The Rise and Fall of Full Tilt Poker

De afgelopen jaren viel PokerNews Magazine zes keer per jaar bij veel mensen op de deurmat, maar helaas kwam daar onalngs een einde aan. De redactie van PokerNews heeft een selectie van de beste, leukste en meest interessante artikelen gemaakt en zal deze de komende maanden online publiceren. Onderstaand artikel verscheen in het laatste nummer, augustus 2011.

Wat in 2004 begon als een groots project van 's werelds beste pokerspelers, lijkt de laatste maanden als een kaartenhuis in elkaar te storten. Full Tilt Poker ontwikkelde zich de afgelopen jaren tot de grootste concurrent van marktleider PokerStars en trok tienduizenden spelers naar de virtuele pokertafels. De online pokerroom schiep een uitgebreid en gevarieerd aanbod aan pokervarianten, waardoor iedere online speler zich thuis voelde op de Amerikaanse site. De room bleek tevens innovatief en introduceerde onder meer de "run it twice" en "multi-entry" opties, maar vooral het door Full Tilt bedachte Rush Poker bleek een gat in de markt. De pokerroom die begon met een budget van $5 miljoen groeide uit tot een miljardenbedrijf en wist tal van pokerpro's aan zich te binden.

Menig pokertoernooi of pokerprogramma werd gesponsord door Full Tilt Poker. De room leek niet meer weg te denken uit de hedendaagse pokerscène. Toch kwam er 29 juni een abrupt einde aan het sprookje, toen de Alderney Gaming Control Commission besloot de licentie van Full Tilt af te nemen. Dit dankzij de gevolgen van de aanklacht die het Department of Justice op vrijdag 15 april naar buiten bracht, de dag die de pokergeschiedenis in zal gaan als "Black Friday". Wat voor oprichters Chris Ferguson, Phil Ivey, Howard Lederer, Erik Seidel, John Juanda, Andy Bloch, Erick Lindgren, Phil Gordon, Clonie Gowen én eigenaar Ray Bitar als een sprookje begon, ontaardde in een regelrechte nachtmerrie.

De oprichting

De genoemde groep pokerspelers behoorde in 2003 al enige tijd tot de top van de pokerwereld en droomde van de ideale online pokerroom. Spelers met uiteenlopende kwaliteiten en bankrolls zouden de kans moeten krijgen om het op te nemen tegen hun idolen. Ze moesten kunnen kiezen uit een breed aanbod aan varianten en limieten op de best mogelijk software. Op een dag besloten ze koppen bij elkaar te steken, en met dank aan software ontwikkelaar TiltWare werd hun droom enige tijd later werkelijkheid. In juni 2004 werd tijdens een grootse persconferentie in het Plaza Hotel & Casino in Las Vegas de room aan het publiek gepresenteerd. De groep spelers die vanaf dat moment door het leven ging als Team Full Tilt was van de partij, net als vertegenwoordigers van TiltWare en eigenaar Ray Bitar. Bij de lancering sprak toenmalig marketing manager Bob Wolf de woorden: “Our entire team is passionate about poker and is intrigued by this cultural phenomenon that is sweeping the country. We ultimately formed TiltWare to develop better, more effective online poker software, but could never have been successful without the expertise and talent of some of the world’s leading poker players that comprise Team Full Tilt. Together, we are making online poker a fun, seamless and secure experience.” Een combinatie van deskundigen op het gebied van software en poker, het ideaalplaatje was compleet.

Het beste van PokerNews Magazine: The Rise and Fall of Full Tilt Poker 101

Dankzij een uitgekiende en agressieve marketingcampagne vonden in korte tijd duizenden spelers hun weg richting Full Tilt Poker, mede dankzij de aantrekkingskracht van mannen als Phil Ivey en de extravagante Chris Ferguson. De echte doorbraak van de room vond plaats in 2006, toen de Amerikaanse overheid de beruchte Unlawful Internet Gambling Enforcement Act invoerde. Deze wet verbood financiële instellingen zoals banken en creditcard providers, om nog langer geld naar online gambling websites te versturen. Bang voor verdere consequenties besloot toenmalig marktleider Party Poker de stekker uit haar Amerikaanse activiteiten te trekken, waardoor er een vacuüm in de markt ontstond. Full Tilt Poker maakte hier dankbaar gebruik van en ving de zoekende pokerspelers grotendeels op. De room werd in één klap de tweede room ter wereld achter PokerStars, dat de positie van marktleider had overgenomen van haar grootste concurrent Party Poker. De twee rooms balanceerden op een dunne lijn tussen legaliteit en illegaliteit en lieten de miljarden dollars van haar Amerikaanse spelers via allerlei omwegen verwerken.

In de jaren die volgden profiteerde Full Tilt Poker volop van haar vergaarde status als een van de leiders op de pokermarkt. Verschillende internationale live toernooien leefden bij de gratie van sponsor Full Tilt Poker. Populaire televisieprogramma's als Poker After Dark en Learn from the Pro's werden gesponsord door het bedrijf dat inmiddels een miljardenomzet draaide. Daarnaast contracteerde de pokerroom steeds meer professionele spelers. Op het hoogtepunt had de room maar liefst 164 pro's onder contract staan. Hiernaast breidde ook Team Full Tilt, de crème de la crème van de Full Tilt pro's, zich gestaag uit. De originele bezetting kreeg gezelschap van toppers als Allen Cunningham, Patrik Antonius en de immens populair geraakte Tom "durrrr" Dwan. Ondanks dat de room nog altijd in een grijs gebied opereerde, leek er geen vuiltje aan de lucht. Sterker nog, Full Tilt Poker ontpopte zich steeds meer als een room die innovatief en vernieuwend te werk ging en had daarmee een hoofdrol in de ontwikkeling van online poker.

Met Rush Poker vond Full Tilt Poker begin vorig jaar een gat in de markt. Het door Full Tilt Poker bedachte principe raakte binnen no time ontzettend populair en trok duizenden extra spelers naar de pokerroom. Het idee was eenvoudig, maar de uitvoering en marketing voortreffelijk. Spelers konden voortaan na iedere gespeelde hand direct aan een nieuwe hand beginnen, zonder te hoeven wachten tot de hand is afgelopen. Voor de beginnende en minder geduldige spelers leek het de hemel op aarde, en ook de gelouterde spelers wisten er een slaatje uit te slaan door hun edge op deze minder goede spelers uit te buiten. Ook introduceerde Full Tilt Poker de "run it twice" optie, waardoor all-ins twee verschillende uitkomsten kregen. Dit doordat dezelfde hand twee keer gespeeld werd met verschillende community cards. Afgelopen jaar introduceerde de room tevens het "multi-entry" principe, waardoor spelers meerdere keren tegelijk aan hetzelfde toernooi mee konden spelen. Mede door deze uitvindingen leek Full Tilt Poker meer dan ooit klaar om de concurrentiestrijd met PokerStars aan te gaan.

Black Friday

Zover zou het niet komen. Op 15 april jongstleden raakte de pokerwereld volledig in shock. Het Department of Justice stelde Full Tilt Poker, PokerStars en Absolute Poker in staat van beschuldiging. Dat het niet om een kleinigheidje ging, bleek wel uit de aanklacht: fraude, witwassen en het overtreden van de Unlawful Internet Gambling Enforcement Act. Hoewel de rooms hun domeinnamen later weer terug kregen, was het leed geschied. De rooms konden niet anders dan volledig stoppen met hun activiteiten in Amerika en moesten noodgedwongen afscheid nemen van Amerikaanse spelers. De dag zou de boeken in gaan als "Black Friday", een titel die de impact zeker dekt. Het bleek het begin van het einde voor Full Tilt Poker.

Waar concurrent PokerStars vrij snel begon met massale uitbetaling van haar Amerikaanse spelers, bleven de spelers op Full Tilt lange tijd in het ongewisse. Slechts een enkeling ontving wat geld van Full Tilt Poker, maar de meeste spelers hebben tot op de dag van vandaag geen dollar terug gezien. Het leek er al snel op dat Full Tilt Poker de spelerstegoeden had gebruikt voor uitgaven voor het bedrijf zelf. Het geld wat de gebruikers wilden uitcashen was er simpelweg niet, waarschijnlijk uitgegeven aan de gigantische marketing campagne en salarissen van alle pro's.

Het leidde er toe dat de Alderney Gaming Control Commission op 29 juni jongstleden de licentie van Full Tilt Poker schorste. Daarmee kwam er ook voor spelers buiten Amerika een einde aan het spelen op Full Tilt. De room ging volledig op zwart en kan een herstart voorlopig uit het hoofd zetten.

En de spelers dan? Tijdens een speciale hoorzitting van de Alderney Gaming Control Commission op 26 juli jongstleden in Londen hoopten de spelers antwoord op deze vraag te krijgen. De hoorzitting was open voor publiek en zou zoveel mogelijk transparantie bieden richting de slachtoffers van het Full Tilt Poker debacle. De spelers moeten echter nog even geduld hebben. Full Tilt Poker claimde in vergaande onderhandelingen te zijn met een groep anonieme investeerders, die de hele boel over zouden willen nemen. Om de onderhandelingen niet te frustreren vroeg Full Tilt Poker tijdens de hoorzitting om uitstel, "in belang van de spelers". De Alderney Gaming Control Commission ging hier mee akkoord, waardoor men nog even geduld moet hebben. De commissie vertelde in het belang van de spelers te handelen en de hoorzitting niet later dan 15 september voort te zetten. Hierdoor blijven een hoop vragen vooralsnog onbeantwoord.

Toch blijft het ongelofelijk om te zien hoe een bedrijf dat zich binnen zeven jaar tot een van de grootste spelers op de pokermarkt heeft ontwikkeld, binnen enkele weken zo diep is gevallen. Niemand hield er rekening mee dat een op het oog stabiel miljardenbedrijf zich op zulk dun ijs bevond, de spelers niet, de pro's niet en blijkbaar Ray Bitar zelf ook niet. De komende maanden zullen moeten uitwijzen of de bom daadwerkelijk is ontploft, of dat iemand zoals in een filmscenario in de laatste seconde het juiste draadje doorknipt. Het zal wat dat betreft van de groep investeerders moeten komen, zoveel is duidelijk.

V.l.n.r.: Clonie Gowen, Andy Bloch, Howard Lederer, Phil Gordon, Chris Ferguson, Phil Ivey, Jennifer Harman, Erick Lindgren en Erik Seidel.

Update

Sinds het verschijnen van dit artikel zijn er talloze ontwikkelingen met betrekking tot de toekomst van Full Tilt Poker geweest. Lees dan ook de diverse artikelen op de PokerNews.nl homepage met betrekking tot Full Tilt Poker. Drie belangrijke stappen zijn inmiddels genomen:

Comments

  • [user117997] [user117997]

    1 januari weer online was de hoop van velen. Neem aan dat die kans 0% is nu :p

  • [user190841] [user190841]

    Hopelijk kunnen we het nieuwe jaar starten met een herstart van Full Tilt. Al is het maar om je geld uit te cashen.
    Ik zal hoe dan ook doorgaan met spelen zodra de room opent. Ik vermaak me ondertussen op Partypoker

Lees 2 reactie(s) op dit artikel
Wat denk jij?

Registreer je om een reactie achter te laten of login met facebook

LEES MEER

Andere Artikelen