Het beste van PokerNews Magazine: Stu Ungar - Het leven van een geniale gek

Het beste van PokerNews Magazine: Stu Ungar - Het leven van een geniale gek

De afgelopen jaren viel PokerNews Magazine zes keer per jaar bij veel mensen op de deurmat, maar helaas kwam daar onlangs een einde aan. De redactie van PokerNews heeft een selectie van de beste, leukste en meest interessante artikelen gemaakt en zal deze de komende maanden online publiceren.

De rijke historie van het spelletje dat al tientallen jaren door miljoenen mensen wordt gespeeld, heeft ons menig pokerlegende opgeleverd. Johnny Moss, Doyle Brunson, Johnny Chan en Erik Seidel zijn mannen die poker de afgelopen decennia naar een hoger plan hebben getild. Vandaag de dag zijn veel pokerliefhebbers idolaat van mannen als Phil Ivey, Viktor Blom, Tom Dwan en Patrik Antonius. Allemaal gentlemen met een brandschoon blazoen. Fantastische pokerspelers, maar misschien wel wat saai als het om de attitude en het randgebeuren gaat. Iets dat zeker niet op gaat voor de persoon die in dit artikel de hoofdrol vertolkt: Stuart Errol "Stu" Ungar.

Iedere sport heeft zijn geniale gek. Diego Armando Maradona houdt ook vandaag de dag de gemoederen in de voetbalwereld meer dan bezig, terwijl Ronnie O' Sullivan naast wereldkampioen snooker ook wereldkampioen coke snuiven werd. Wat dat betreft kan Stu Ungar in één adem genoemd worden met deze twee sportfenomenen. Met drie WSOP Main Event overwinningen zal hij samen met Johnny Moss waarschijnlijk voorgoed recordhouder blijven, maar met zijn gedrag buiten de pokertafels verwierf hij minstens net zo veel faam. Hier het verhaal van de man wiens pieken en dalen onwaarschijnlijk ver uit elkaar lagen.

Stu Ungar werd op 8 september 1953 geboren als Stuart Errol Ungar. Hij groeide op in Manhattan's Lower East Side, waar zijn vader Ido Ungar een kroeg runde die ook als goktent door het leven ging. Zo raakte Stu van kinds af aan betrokken bij de gokwereld, hoewel zijn vader verwoedde pogingen deed om zijn zoon er juist zover mogelijk vanaf te houden. Onmogelijk, zo bleek. Al vanaf zijn tiende jaar begon Stu serieus geld te verdienen. Dat deed hij niet met poker, maar met het destijds minstens zo populaire gin rummy. De kleine Stu troefde zijn veel oudere tegenspelers voortdurend af met het met Rummikub te vergelijken kaartspel en vond al snel uit dat hij met kaarten een aardig zakcentje kon verdienen. Toen Stu dertien jaar oud was, overleed zijn vader aan een hartaanval, waardoor Stu, zijn kleine zusje en zijn visueel gehandicapte moeder er alleen voor kwamen te staan. Vanaf dat moment werd geld verdienen bittere noodzaak. Onder de vleugels van maffiabaas en professioneel gokker Viktor Romano ging Stu de ondergrondse gin rummy toernooien af. Naarmate hij ouder werd, begon Stu ook de reguliere gin rummy toernooien te spelen. Hij reeg de overwinningen aaneen, wat hem soms wel $10.000 of meer per toernooi opleverde. Halverwege de jaren zeventig stond Stu bekend als de beste speler van New York. De nauwelijks te kloppen Ungar zorgde er echter ook voor dat de gin rummy games compleet opdroogden. Niemand durfde het meer op te nemen tegen "The Kid". In 1977 verhuisde Stu Ungar naar gokhoofdstad Las Vegas, op zoek naar meer actie. Hij moest overigens wel, want in New York stond hij inmiddels voor tienduizenden dollars in het rood bij verschillende paardenracebanen. Ook in Vegas groeide hij binnen no-time uit tot de meest gevreesde gin rummy speler van de stad. Casino eigenaren smeekten hem om niet langer mee te doen met de toernooien, omdat het simpelweg te veel deelnemers kostte. Schrijnend voorbeeld van de overmacht die Ungar in de gin rummy games vertoonde, is de legendarische partij tegen highstakes gin rummy speler Harry Stein. In een marathonsessie werd Stein, die bekend stond als een van 's werelds beste rummy spelers, met maar liefst 86-0 afgedroogd door Ungar.

Het beste van PokerNews Magazine: Stu Ungar - Het leven van een geniale gek 101

Door het gebrek aan tegenstand met gin rummy verlegde Ungar zijn aandacht maar naar andere spellen. Vooral aan de Black Jack tafels was Ungar een vaak geziene gast. Geholpen door zijn immens hoge IQ van 185 en zijn fotografische geheugen, slaagde hij er in om Black Jack te verslaan. Dachten de casino's eindelijk van Ungar af te zijn, ging hij dagelijks met duizenden dollars aan de haal aan de Black Jack tafels. Nieuwe toegangsverboden waren het gevolg, maar Stu liet zich niet kisten. Poker werd nu prioriteit nummer één en in 1980 speelde hij zijn eerste Texas Hold'em toernooi tijdens de Super Bowl of Poker. Dit toernooi, met een buy-in van $10.000, gold begin jaren tachtig samen met het WSOP Main Event als het meest prestigieuze pokertoernooi ter wereld. Bij zijn debuut kon Stu nog geen potten breken, maar enkele maanden later toonde Stu zich een snelle leerling. Tijdens de World Series of Poker van datzelfde jaar werd een pokerlegende geboren. Na eerst het $5.000 Seven Card Stud event op zijn naam te schrijven, bereikte hij ook de finaletafel van het Main Event. Nadat Charles Dunwoody, Johnny Moss en Jay Heimowitz werden verslagen, mocht Stu Ungar met niemand minder dan Doyle Brunson gaan uitmaken wie er met de titel aan de haal ging. De twee begonnen met gelijke stacks aan de heads-up, maar in minder dan een kwartier was de strijd al gestreden. Alle punten gingen naar het midden met top two pair voor Brunson tegen de nutstraat van Ungar. Na een blanke river mocht Ungar zich de jongste wereldkampioen ooit noemen. Op de vraag wat hij met de hoofdprijs van $365.000 zou doen, antwoordde Ungar typerend: "Lose it, I guess."

Een jaar later leek hij zijn titel niet te kunnen verdedigen. Zeven dagen voor aanvang van het Main Event werd hij uit het casino verbannen, nadat hij na een verloren pot de dealer in het gezicht spuwde. De zoon van casino-eigenaar Benny Binion overtuigde zijn vader er echter van om Stu toch mee te laten spelen, wijzend op de media-aandacht die de wereldkampioen voor het casino zou genereren. Binion ging overstag en Ungar mocht alsnog meespelen. En met succes, want Ungar kwam wederom heads-up te zitten voor de wereldtitel. Na een finaletafel met onder anderen Bobby Baldwin en opnieuw Jay Heimowitz, rekende Ungar heads-up af met Perry Green. Zijn tweede wereldtitel leverde Ungar $375.000 op en liet niets aan duidelijkheid te wensen over: Stu Ungar was de beste pokerspeler ter wereld. Maar met het succes kwamen vervolgens ook de dieptepunten…

Het beste van PokerNews Magazine: Stu Ungar - Het leven van een geniale gek 102

In 1982 trouwde Ungar met jeugdliefde Madaline. In datzelfde jaar kwam dochter Stephanie ter wereld. Ook adopteerde Ungar Madaline's zoon uit een eerder huwelijk, Richie. Een gelukkig gezinsleven werd het echter nooit. Dat Stu af en toe drugs gebruikte was algemeen bekend, maar zoals bij zoveel drugsverslaafden bleef het niet bij af en toe. Zowel zijn gezinsleven als zijn pokercarrière begonnen te lijden onder zijn drugsverslaving en in 1986 besloten Stu en Madaline uit elkaar te gaan. Drie jaar later pleegde zoon Richie zelfmoord. In 1990 bereikte het turbulente leven van Stu Ungar zijn kookpunt. Tijdens het WSOP Main Event van dat jaar werd Stu Ungar bewusteloos op zijn hotelkamer aangetroffen. Ungar werd met een overdosis drugs in zijn lichaam afgevoerd naar het ziekenhuis. Frappant was dat hij op dat moment een enorme chiplead in handen had en zelfs zonder te spelen nog negende werd voor $20.500. Al het geld dat hij met poker verdiende ging echter verloren aan cocaïne, paardenraces en sportsbetting. Jaren van stevig drugsgebruik lieten zijn sporen na, ook fysiek. Het snuiven had zijn neusgaten zo kapot gemaakt, dat Ungar overstapte op het roken van crack. Jarenlang leek hij de enige die de drie wereldtitels van Johnny Moss kon evenaren, maar eind jaren negentig leek een derde wereldtitel verder weg dan ooit. Al zijn geld was opgegaan aan zijn gok- en drugsverslaving. Het was aan zijn vriend en pokercollega Billy Baxter te danken dat hij aan de WSOP van 1997 mee kon doen. Baxter lapte de buy-in, maar er werd weinig meer verwacht van de ooit zo beloftevolle pokerspeler.

Het ongelofelijke gebeurde echter en zestien jaar na zijn tweede wereldtitel was het opnieuw raak. Deze derde wereldtitel wordt gezien als de meest opmerkelijke comeback in de geschiedenis van poker. Het bleek echter een spaarzame opleving. De hoofdprijs van een miljoen dollar splitte hij met Billy Baxter, maar het deel van Ungar kwam vooral terecht bij drugsdealers en gokpaleizen. Binnen enkele maanden was het geld weer op, waarna Baxter hem in 1998 nog een laatste kans gaf. Hij leende hem $25.000, maar de bestemming van het geld mag inmiddels geen verrassing meer heten. Enkele weken later werd Ungar dood aangetroffen in een van de goedkoopste hotels van Las Vegas. Zijn vriend en collega Mike Sexton zei ooit: “Het had zo mooi kunnen zijn. En het is zo zonde. Zijn hele leven, zelfs ten tijde van de successen en goede tijden, was een tragedie. Drugs hebben hem kapotgemaakt. Als ik denk aan wat hij in poker heeft gepresteerd, blijf ik vol verbazing. Maar het is niks vergeleken met wat hij had kunnen presteren…“ Hier kunnen we ons alleen maar bij aansluiten.

10 high call

Hoewel de jaren negentig in het leven van Stu Ungar niet de meest plezierige waren, verloor hij zijn ongelofelijke talent nooit. In 1991 speelde hij samen met Mansour Matloubi de finaletafel van de 4 Queens Poker Classic. Matloubi had het jaar ervoor het WSOP Main Event gewonnen en wist dus van wanten. Het deerde Ungar echter weinig. Na een 3-3-7 flop, bette Ungar 6.000. Matloubi besloot te callen en samen zagen ze de koning op de turn verschijnen. Zowel Ungar als Matloubi besloten te checken, waarna de vrouw op de river verscheen. Onmiddellijk schoof Matloubi al zijn 32.000 punten naar het midden, voor een pot die half zo groot was. Stu Ungar sprak: "You have 4-5 or 5-6. I’m gonna call you with this." Tot grote verbazing van Matloubi maakte Ungar de call met slechts T9 off suit, op een 3-3-7-K-Q board. De verbouwereerde Matloubi kon inderdaad slechts 4-5 off suit laten zien en mocht de finaletafel verlaten. Het leverde Ungar uiteindelijk de overwinning op. Het werd een van de tien toernooien met een buy-in van $5.000 of hoger die Ungar in zijn leven wist te winnen. Matloubi vertelde later: "Als een speler zo’n call tegen je maakt, kan je beter kappen. Dan heeft ‘ie je gewoon helemaal kapotgemaakt. Ik besloot dat het geen zin meer had om No Limit Hold’em tegen hem te spelen. In ieder geval niet meer op die dag, en eigenlijk ook niet meer voor de rest van mijn leven.”

Comments

  • MrBrazz MrBrazz

    Altijd leuk verhalen over Stu Ungar maar dan wel met correcte feiten e.d. Artikel barst van de fouten. Die film die over hem gemaakt is, is trouwens ook dramatisch slecht.

  • [user200805] [user200805]

    zieke speler :o kwou dat ik zijn talent maar kon hebben Smile

  • Hihihi Hihihi

    Als je vraagt wie de beste speler nu zou zijn, Ivey of Ungar, zeggen de meeste pro's: Ivey in cash games, Stuey in toernooien. Ik had hem graag nog aan televised final tables gezien en zeker eens bij de November Nine. Jammer genoeg besliste zijn verslaving daar anders over Sad. Op vlak van cash games is het ook zonde dat Chip Reese overleden is natuurlijk.

Lees 5 reactie(s) op dit artikel
Wat denk jij?

Registreer je om een reactie achter te laten of login met facebook

LEES MEER

Andere Artikelen